Trwałość, bezpieczeństwo oraz łatwość w obsłudze to główne zalety plastikowych kart. Wypierają one z użytku wszelkiego rodzaju papierowe dokumenty, identyfikatory, przepustki, bilety, a nawet pieniądze. Dziś plastikowa karta to nie tylko użyteczne narzędzie, ale również forma prestiżu i statusu jej posiadacza. Różnego rodzaju marki prześcigają się w coraz lepszym designie kart lojalnościowych, a banki wdrażają coraz lepsze zabezpieczenia. Pracodawcy natomiast zaopatrują pracowników w plastikowe identyfikatory z myślą o rejestracji czasu pracy. Tak szerokie spektrum ich zastosowania, spowodowało, że powstały wielofunkcyjne urządzenia do druku kart plastikowych. Ich specyfikacja jest różnorodna, a wybór wcale nie łatwy.

Technologia i oprogramowanie

Drukowanie kart plastikowych polega na wtopieniu w kartę (przez rozgrzaną głowicę drukarki) foli z barwnikiem, przenosząc w ten sposób obraz na powierzchnię plakietki. Nanoszony jest on zarówno w postaci monochromatycznej, jak i w kolorowej.

Producenci zazwyczaj dodają do urządzenia własne oprogramowania do projektowania kart. Są zwykle bardzo intuicyjne i łatwe w obsłudze, dostoswane do początkującego użytkownika. Dzięki temu możliwe staje się tworzenie profesjonalnych projektów dla kart plastikowych, bez potrzeby wprowadza kosztownych szkoleń dla pracowników.

Rodzaje plastikowych kart

Ze względu na bezpieczeństwo, przeznaczenie, czy ilości informacji zakodowanych na karcie wyróżnia się m.in. karty elektroniczne, magnetyczne, stykowe, zbliżeniowe, dualne, czy hybrydowe. Najbardziej popularne są karty bankowe, które będą jednocześnie stykowymi, magnetycznymi oraz zbliżeniowymi. Wymagają one wysokiego poziomu zabezpieczenia oraz profesjonalnego projektu graficznego. Jednymi z najważniejszych natomiast są karty identyfikacyjne jak np. dowody tożsamości, legitymacje, czy karty pracownicze. Do obu typów najlepiej sprawdzą się drukarki z dodatkowymi funkcjami bezpieczeństwa, niwelujące możliwość fałszerstwa. Będą one zazwyczaj kompleksowo wyposażone w elektroniczne kodery do plastikowych kart. Wyróżnia się 4 rodzaje kodowania:
1. Kodowanie stykowe dla kart chipowych
2. Kodowanie magnetyczne dla kart z paskiem magnetycznych tzw. AAMVA
3. Kodowanie kart zbliżeniowych tzw. MIFARE
4. Kodowanie przez Ethernet

Do wydruku kart klasy podstawowej, wymagających mniejszego stopnia zabezpieczenia np. katy członkowskie, lojalnościowe, rabatowe, rozrywkowe, czy rekreacyjne sprawdzi się urządzenie z mniejszym pakietem funkcji. Będzie ono tańsze i wyposażone zazwyczaj w jeden koder np. magnetyczny. Dzięki takiej drukarce można zadbać o stworzenie wysokojakościowego druk zarówno monochromatycznego, jak i w kolorze. Tego typu rozwiązanie sprawdza się szczególnie w małych firmach, gdzie nakłady inwestycyjne są niskie.

Wielkoformatowe karty plastikowe

Wyróżnia się jeszcze jedną specyficzną grupę plastikowych kart. Są to wielkoformatowe karty i identyfikatory w pełnym kolorze. Stosuje się je podczas różnego rodzaju masowych konferencji, imprez, koncertów, uroczystości. Podczas tego typu wydarzeń wszelkie identyfikatory, czy bilety są drukowane z zapasem, który później zostaje i jest wliczony w starty. Ponadto tego rodzaju strategia druku szufladkuje bilet w jedynej dostępnej koncepcji wizualnej. Istnieje sposób na to, by uniknąć nadprodukcji plastikowych kart eventowych i jednocześnie wydać je w zindywidualizowanej formie. Takie zabiegi są możliwe dzięki drukarkom wielkoformatowym, które zostały stworzone z myślą o sektorze organizacji imprez. Pomagają one nie tylko zapobiec startom, czy też wyczerpaniu się zapasów, ale również oferują wydruk spersonalizowanych identyfikatorów VIP stworzonych „tu i teraz”.

Rodzaje drukarek kart plastikowych

W zależności od preferencji, wielkości i branży poszczególnych przedsiębiorstw ich wymagania dotyczące druku będą różne. Niektóre firmy będą potrzebowały kart bezpiecznych, ale również z wysoką jakością druku, innym zaś wystarczy podstawowe szyfrowanie i niska jakość obrazu. Drukarki do kart plastikowych mogą nanosić obraz w jednej z dwóch technologii – termosublimacyjnej i retransferowej.

Drukarki termosublimacyjne (termotransferowe) są z reguły tańsze i w pełni zaspokajają druk kart z klasy podstawowych. W przypadku tworzenia obrazu na nierównych powierzchniach jakość druku może się obniżyć. Przy tego rodzaju technologii używa się folii YMCKO. Zawiera ona 4 panele kolorów tj. żółty, magenta, cyjan i czarny. Fakultatywny piąty panel stanowi tzw. overlay, czyli warstwa przeźroczysta. Spełnia ona funkcję ochronną m.in. przed promieniowaniem UV. Na karty z paskiem magnetycznym lub kartę RFID overlay nie jest nakładany. Powierzchnia pokrywana przez drukarki termosublimacyjne nie jest wypełniona od krawędzi do krawędzi – pozostają białe paski. Urządzenia mogą posiadać także dodatkowe funkcje jak zdrapki, czy taśmy holograficzne. Taką drukarką jest choćby Zebra ZXP3.

Drukarki retransferowe potrafią spełnić nawet najbardziej surowe wytyczne. Karty drukowane w tej technologii są bezpieczniejsze, gdyż zawierają folię transferową. Jakiekolwiek próby modyfikacji danych na karcie wyraźnie widać, bo powodują uszkodzenie folii, co chroni przed oszustwami. Ponadto drukarki retransferowe pokrywają w całości powierzchnię karty – nie pozostawiając białych pasków i charakteryzują się wyższą jakością drukowanego obrazu. Dodatkowo możliwa jest również praca przy rozwiązaniach ekologicznych oraz na nierównej powierzchni np. karty biodegradowalne, katy chipowe. Tego rodzaju urządzenia cieszą się popularnością raczej wśród dużych firm, gdzie plastikowe karty są często eksploatowane i wymagają wyższego stopnia bezpieczeństwa.

Szybkość druku

Bardzo ważna przy wyborze drukarki do kart plastikowych jest informacja o szybkości druku. Wyraża się ją przez możliwą maksymalną ilość wydrukowanych kart na godzinę. Uwzględnia się wtedy czas „od kliknięcia do wydrukowania” ( click to droop) przy średnim pokryciu i połączeniu przez USB. Czas trwania druku zależy również od tego, czy będzie on w kolorze, czy monochromatyczny. Jednokolorowe pokrycie jest z reguły szybsze.

Mniejsze firmy, w który nakład na plastikowe karty jest niski, zadowolą się drukarką, która w ciągu godziny wydaje ok. 150 kart YMCKO. Natomiast podmioty, które wykazują wysokie zapotrzebowanie na karty plastikowe np. firmy poligraficzne, rozrywkowe, handlu detalicznego, czy instytucje publiczne powinny wybrać drukarkę wysokonakładową. Takie urządzenia potrafią pokryć nawet ponad 1000 kart na godzinę, a do tego są bardzo wydajne i precyzyjne.

Inteligentne i mobilne drukarki

Ważna dla przedsiębiorstwa będzie także łatwość obsługi takiego urządzenia i jego samodzielność, by uniknąć kosztownych szkoleń kadry. Z tego względu urządzenia są coraz bardziej inteligentne i potrafią np. automatycznie dostosować się do grubości drukowanej karty, czy samodzielnie wybrać typ taśmy barwiącej, a nawet wskazać liczbę kart, którą można wydrukować na pozostałej ilości taśmy. Ponadto mimo czasami wysokiej przepustowości, drukarki nie są dużym urządzeniem. Dzięki temu można zaoszczędzić w firmie wiele miejsca. Ponadto taka specyfika sprawia, że urządzenie jest dość mobilne i łatwe w transporcie.